Le directeur du festival Hay démissionne après que l’accusation d’intimidation ait été confirmée | Fête du foin

L’avenir du Hay Festival of Literature and Arts, l’un des monuments culturels annuels les plus anciens et les plus estimés de Grande-Bretagne, a été bouleversé ce week-end après la démission de son cofondateur et directeur, Peter Florence.

Sa décision de démissionner fait suite à ce que le conseil d’administration a décrit comme l’approbation unanime jeudi dernier des conclusions d’une enquête indépendante qui a confirmé une plainte interne d’intimidation contre Florence.

La décision de Florence de se retirer après plus de trois décennies à la barre fait suite à une année troublée pour l’événement, qui se tient chaque été dans la ville frontalière galloise de Hay-on-Wye.

Florence a été suspendue en octobre dernier à la suite d’accusations d’intimidation de la part d’un membre du personnel, et il a été licencié pour cause de maladie depuis lors. Florence affirme qu’il a “contacté à plusieurs reprises le conseil d’administration dans le but de résoudre les problèmes à l’amiable, mais cela a été rejeté”.

Le directeur du festival Peter Florence, qui est en congé de maladie depuis sa suspension pour intimidation présumée en octobre dernier. Photographie : Peter Williams/Alamy

Dans une annonce interne vue par le Observateur, Florence, 56 ans, écrit : « Je considère que mon rôle était devenu intenable en raison de la conduite du conseil et de son insistance à tenir une audience disciplinaire en mon absence alors que j’étais en arrêt maladie après une panne.

Les membres du conseil d’administration du festival Hay seraient consternés ce week-end par “une résolution si triste” d’un différend qui menace de nuire à la réputation d’un événement extrêmement populaire – et crucial pour le commerce du livre.

La déclaration de Florence poursuit : « Afin de protéger mon bien-être, je n’avais pas d’autre choix que de démissionner. Je n’ai pas eu la possibilité d’aborder ou de contrer complètement les problèmes internes soulevés et le conseil a cherché à m’isoler complètement du processus. Je suis incroyablement fier des réalisations du festival Hay au cours des 35 dernières années et j’espère qu’il continuera de se renforcer. Je ne souhaite pas commenter davantage pour le moment et continuer à demander des conseils juridiques. »

Le conseil d’administration a déclaré que sa décision avait suivi “un processus approfondi et approfondi, qui a pris en compte des preuves substantielles à l’appui”. Florence a démissionné avec effet immédiat et le conseil recherche un nouvel administrateur.

Depuis la suspension de Florence l’année dernière, la directrice financière Tania Hudson dirige l’équipe, organisant des événements numériques en décembre et mai.

Le départ de Florence intervient après une période d’expansion, avec des avant-postes installés dans des pays comme l’Espagne, le Mexique, la Colombie et le Pérou. Au fil des décennies, le festival s’est associé à la Gardien, Temps du dimanche, Télégraphe et les Arts du Ciel. Hay Festival International continuera d’être dirigé par la réalisatrice Cristina Fuentes La Roche.

La réputation du festival, qui en temps normal se déroule sur 10 jours en mai et juin et occupe la majeure partie de la ville riche en librairies, a été sérieusement ternie l’automne dernier lorsque la conservatrice Caitlin McNamara a affirmé qu’elle avait été agressée sexuellement en février aux États-Unis. Emirates par un membre d’une famille clé des Émirats arabes unis, Nahyan bin Mubarak Al Nahyan. Nahyan a nié les allégations.

McNamara avait été envoyé à Abu Dhabi pour organiser un événement littéraire franchisé inaugural, allié à l’État des Émirats arabes unis. Se retrouvant à travailler directement pour un département gouvernemental, le ministère de la Tolérance, McNamara a tenté de soulever des questions relatives aux droits humains et aux féministes et a été invitée chez Nahyan, qui dirige le ministère. Elle a immédiatement affirmé qu’elle y avait été gravement agressée sexuellement et Florence a pris l’avion pour l’aider. Elle a quitté le pays avant le début du festival et a depuis tenté de souligner l’échec du gouvernement britannique à défendre sa cause.

McNamara n’a pas suggéré que le festival ne l’ait pas soutenue, mais les critiques ont fait valoir que l’organisation littéraire n’aurait pas dû travailler avec un État accusé de manquements importants aux droits des citoyens et à la liberté d’expression.

Hilary Mantel s'exprimant au Hay festival
Hilary Mantel est l’un des grands littéraires qui sont apparus au festival Hay au fil des ans Photographie : Jeff Morgan/Alamy

La présidente du conseil d’administration du festival, Caroline Michel, a déclaré l’année dernière que l’événement ne reviendrait pas à Abou Dhabi, en soutien à McNamara, dont les allégations contre le ministre ont été signalées au British Crown Prosecution Service en novembre dernier.

La pandémie a mis fin aux projets d’un festival en personne depuis deux ans maintenant, et pendant ce temps, on pense que Florence a lutté contre une mauvaise santé mentale. En mars, le festival a lancé un appel au financement participatif après que l’événement a dû être mis en ligne.

Les accusations d’intimidation qui ont conduit à la démission de Florence proviennent d’un membre du personnel de Hay et ont été révélées pour la première fois peu de temps après l’annonce de l’attaque présumée contre McNamara, mais les problèmes ne sont pas liés. À l’époque, l’avocat de Florence avait déclaré: “Mon client est impliqué dans un processus interne en cours et, conformément à son devoir de confidentialité avec le Hay festival, il n’est pas en mesure de fournir d’autres commentaires.”

Depuis sa fondation en 1988 par Florence et ses parents Rhoda et Norman, le festival a accueilli de nombreux grands noms de la littérature mondiale, de Mario Vargas Llosa et Jung Chang à Martin Amis et Hilary Mantel, sans oublier les hommes d’État mondiaux tels que Bill Clinton, qui l’a appelé célèbre “Woodstock de l’esprit”.

Florence, diplômée de Cambridge qui vit dans le Herefordshire, a également été au centre de la controverse en 2019 lorsqu’il a présidé le jury du prix Booker. C’est l’année où le prix défie une règle fondamentale et décerne conjointement le prix à deux auteurs. Bernardine Evaristo a été la première femme noire à recevoir le prix, pour Fille, Femme, Autre, mais elle l’a partagé avec Margaret Atwood, pour Les Testaments, une suite de Le conte de la servante.

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